L'UNSS, association déclarée conformément à la loi du 1er juillet 1901, est une fédération sportive placée sous la tutelle du Ministre de l'Éducation Nationale. Le Ministre de la Santé, de la Jeunesse et des Sports participe également à la définition ainsi qu'à la mise en œuvre de ses objectifs. Elle est membre du Comité National Olympique et Sportif Français.
Elle a pour objet d'organiser et de développer la pratique d'activités sportives ainsi que l'apprentissage de la vie associative par les élèves qui ont adhéré à l'association sportive des établissements du second degré. Elle permet de pratiquer plus de 60 activités sportives et d'accéder à des fonctions de responsabilité.
L'encadrement est assuré par plus de 30 000 professeurs d'Éducation Physique et Sportive dans le cadre d'un forfait horaire de trois heures hebdomadaires sur toute l'année, au seul bénéfice des élèves inscrits à l'AS et donc licenciés à l'UNSS. Le public est composé de l'ensemble des jeunes collégiens et lycéens (de 11 à 20 ans) qui souhaitent s'adonner à une pratique sportive au sein de l'Association Sportive de leur établissement. Cette participation suppose de leur part un acte volontaire d'adhésion.
Les compétitions se situent à différents niveaux : district, départemental, régional et national. Au plan national on dénombre 90 championnats de France UNSS ou grands événements.

 
Le projet national incite les associations sportives à développer la vie associative, fermant de l'éducation citoyenne. Que cela passe par la formation des jeunes officiels, jeunes reporters ou organisateurs, ou par la participation des élèves aux assemblées générales ou aux comités directeurs, les animateurs d'as disposent de nombreux outils devant leur permettre, à travers la pratique sportive et la vie associative, de remplir cette mission.
Les Programmes sportifs : 2008-2012
Conformément au projet national, il est nécessaire de conserver aux programmes sportifs leur caractère national au regard de l'identité de l'UNSS et notamment en privilégiant la représentation par équipe d'établissement. Pour mieux répondre à la diversité des attentes et des demandes, l'UNSS a décidé d'inscrire les actions des as sur les trois pôles : développement, compétition et responsabilisation.
En ce qui concerne le Pôle Responsabilisation, il s'agit du Programme Jeunes Officiels à déclinaison multiple. S'agissant du Pôle Développement, il s'agit de redonner un sens aux actions de découverte, d'initiation ou promotionnelles. Quant au Pôle Compétition, l'UNSS rappelle son attachement au concept d'équipe, base d'engagement des as, aux activités dans le cadre de rencontres organisées du niveau local au niveau national voire international.
Un exemple : le programme Jeunes officiels

Ce programme, riche d'avenir et porteur pour l'UNSS, valorise une véritable politique de formation, les jeunes étant véritablement les acteurs de leur devenir. Aujourd'hui, des rencontres de districts aux Championnats de France et Coupes Nationales UNSS, l'arbitrage et le jugement de ces compétitions sont exclusivement effectués par des jeunes élèves licenciés UNSS et titulaires de leur carte « Jeunes Officiels ».
Ce programme est étendu aux jeunes dirigeants, jeunes organisateurs, jeunes reporters, etc...